Le previsioni sul pianeta Nettuno sono fredde e stanno diventando sempre più fredde

WASHINGTON, 11 aprile (Reuters) – Nettuno, il pianeta più esterno del nostro sistema solare, gelido e lontano, si aggiunge alla sua reputazione di mondo enigmatico, con gli astronomi perplessi per il sorprendente calo delle sue temperature atmosferiche negli ultimi due decenni.

Concentrandosi sulla stratosfera di Nettuno, la regione relativamente stabile dell’atmosfera al di sopra dello strato di tempo turbolento, i ricercatori si aspettavano di trovare temperature in aumento nella parte del pianeta visibile dalla Terra con l’inizio dell’estate del suo emisfero meridionale, una stagione che durerà quattro decenni. Invece, hanno riscontrato un calo significativo delle temperature.

Lo studio si è basato su più di 95 immagini all’infrarosso termico – tutte mai scattate – dal 2003 al 2020 utilizzando telescopi terrestri alle Hawaii e in Cile, principalmente il Very Large Telescope dell’European Southern Observatory. È la valutazione più completa fino ad oggi delle temperature atmosferiche di Nettuno.

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“L’atmosfera appare più complicata di quanto avessimo ingenuamente ipotizzato, il che, ovviamente, sembra essere una lezione generale che la natura insegna agli scienziati ancora e ancora”, ha affermato Michael Roman, ricercatore post-dottorato presso l’Università di Leicester in Inghilterra e autore principale del studio pubblicato lunedì sul Planetary Science Journal.

La temperatura della stratosfera di Nettuno è scesa da 14 gradi Fahrenheit (8 gradi Celsius) a meno 179 F (meno 117 C) nei 17 anni studiati. Al contrario, le temperature nella troposfera di Nettuno – lo strato meteorologico ancora più freddo – non hanno mostrato variabilità significativa raggiungendo fino a meno 370 F (meno 223 C).

Nettuno è tra gli otto pianeti meno esplorati del sistema solare, con la sua grande distanza che rende difficile lo studio dalla Terra. Il Voyager 2 della NASA è l’unico veicolo spaziale ad aver effettuato una visita ravvicinata, sorvolando Nettuno nel 1989.

“Penso che Nettuno sia molto intrigante per molti di noi perché ne sappiamo ancora così poco”, ha detto Roman.

I suoi sbalzi di temperatura erano distribuiti in modo non uniforme, con variazioni regionali. I tropici meridionali si sono raffreddati, poi si sono riscaldati, quindi si sono raffreddati di nuovo. Le temperature alle medie latitudini inizialmente sono rimaste costanti prima di scendere gradualmente. Le temperature al polo sud inizialmente sono diminuite solo leggermente prima di riscaldarsi drasticamente tra il 2018 e il 2020.

“Sospetto che il calo complessivo della temperatura possa essere molto probabilmente dovuto a cambiamenti nella chimica atmosferica, che risponde al cambiamento della luce solare stagionale e, a sua volta, altera l’efficacia del raffreddamento dell’atmosfera”, ha detto Roman.

Il diametro medio di Nettuno è di circa 30.600 miglia (49.250 km), il che lo rende quattro volte più largo della Terra. Orbita più di 30 volte più lontano dal sole della Terra a una distanza media di circa 2,8 miliardi di miglia (4,5 miliardi di km), impiegando circa 165 anni terrestri per completare una singola orbita attorno al sole, un anno nettuniano.

Il pianeta nano Plutone per la maggior parte del tempo orbita ancora più lontano, ma la sua orbita di forma ovale a volte lo avvicina al sole rispetto a Nettuno.

Nettuno e il vicino Urano sono classificati come giganti del ghiaccio, al contrario dei giganti gassosi Giove e Saturno. Nettuno, che come quegli altri pianeti manca di una superficie solida, possiede un’atmosfera estremamente dinamica principalmente di idrogeno ed elio, con una piccola quantità di metano, su un mantello per lo più di ammoniaca fangosa e acqua e un nucleo solido. Nettuno vanta i venti più forti di qualsiasi pianeta.

Nettuno potrebbe offrire lezioni sui pianeti al di là del nostro sistema solare, chiamati esopianeti, ha affermato il coautore dello studio Glenn Orton, uno scienziato planetario del Jet Propulsion Laboratory del Caltech.

“La stretta relazione che Nettuno potrebbe condividere con un ampio segmento della popolazione di esopianeti”, ha detto Orton, “significa che potrebbe essere ‘un esopianeta nel nostro cortile’, probabilmente all’estremità più fredda di quello spettro, ma pur sempre un modello per le cose che potremmo aspettarci di vedere nella meteorologia di vari esopianeti”.

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Segnalazione di Will Dunham; Montaggio di Lisa Shumaker

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