Un’altra variabile nel processo di vinificazione: il cambiamento climatico

Se qualcuno dubita dell’effetto stridente che il cambiamento climatico ha già avuto sull’industria vinicola californiana, alla fine di marzo sono state esposte ampie prove nell’area di degustazione all’aperto di Donkey & Goat in questo quartiere di officine di riparazione di motociclette e cantine urbane.

Ai tavoli da picnic di fronte a un muro di blocchi di cemento con graffiti, i visitatori hanno assaggiato i vini naturali di Donkey & Goat appena rilasciati, un gruppo che nemmeno i fan più accaniti del produttore avrebbero riconosciuto.

Invece delle solite bottiglie che evidenziano le caratteristiche iperspecifiche del terroir dei singoli vigneti della California settentrionale, che si estendono da Mendocino e Sonoma a est fino a El Dorado e le colline della Sierra, i vini Donkey & Goat 2021 disponibili per la degustazione sono stati etichettati con la denominazione generica “California” o proveniva da vigneti che non facevano parte della sua consueta formazione.

L’azienda vinicola Donkey & Goat, in un quartiere di magazzini a Berkeley, California, 2 aprile 2022. (Carolyn Fong/The New York Times)

Gli appassionati di vino che amano le bottiglie con un senso del luogo cercano la specificità nelle denominazioni, sperando che i vini riflettano le qualità di un’area o di un vigneto. Questo è sempre stato il forte di Ciuchino e Capra. In passato, tutti i suoi vini etichettati come “California” erano prodotti con uve poco costose e avevano un prezzo modesto.

Ma quest’anno, alcune delle sue uve più costose andranno in quei vini “California”. I raccolti di più denominazioni sono stati combinati nel tentativo di compensare le carenze dopo gli incendi del 2021 nella California settentrionale.

Gli incendi catastrofici delle ultime stagioni di crescita sulla costa occidentale hanno trasformato quello che un tempo era il rituale annuale della vendemmia e della vinificazione, relativamente di routine, gioioso se alimentato dall’adrenalina, in un periodo di paura e ansia. I viticoltori e i produttori di vino ora devono considerare se gli incendi si ripresenteranno e cosa fare al riguardo.

I danni da incendio, insieme a fumo e cenere, sono devastanti per qualsiasi vigneto e produttore. Quelle aziende vinicole di proprietà di miliardari o grandi società hanno le risorse per resistere a raccolti ridotti, o anche un anno o due senza vino. Ma le piccole imprese come Donkey & Goat ora affrontano minacce esistenziali ogni anno e si chiedono se saranno in grado di produrre abbastanza vino per coprire i costi.

Per sopravvivere, le aziende vinicole della West Coast hanno dovuto innovare, trasformando uve che avrebbero potuto essere destinate a un tipo di vino in un altro completamente diverso.

Tracey Rogers Brandt, direttore generale ed enologo di Donkey & Goat, spera che i vini insoliti che è stata costretta a produrre nel 2021 non vengano sminuiti perché diversi o inaspettati. Spera che quelli che lei chiama i suoi “vini creativi legati al clima” saranno riconosciuti come risposte creative a eventi disastrosi e valutati di conseguenza.

vinificazione Tracey Rogers Brandt, direttore generale ed enologo di Donkey & Goat, presso l’azienda vinicola di Berkeley, California (Carolyn Fong/The New York Times)

Ogni anno l’Isabel’s Cuvée, un rosato da un solo vigneto a base di Grenache Gris coltivato nel Gibson Ranch nella McDowell Valley della contea di Mendocino, è un vino chiave per Donkey & Goat.

Rogers Brandt ha avuto un sacco di uva nel 2021 per produrre la solita quantità di Isabel. Ma il Caldor Fire ha devastato i vigneti di El Dorado, dove Donkey & Goat ottiene quasi il 55% delle uve per la sua produzione annuale di vini rossi.

Donkey & Goat è riuscita a salvare circa il 40% delle sue uve rosse, principalmente syrah, grenache e mourvèdre. Ma quando fumo e cenere si depositano sulle uve rosse, le bucce, che danno colore e struttura al vino, devono essere scartate. Non si può produrre vino rosso senza sottoporre il vino a quel genere di manipolazioni tecnologiche che aborrisce Donkey & Goat.

In questi casi, molte cantine userebbero l’uva per fare un semplice rosato. Rogers Brandt avrebbe potuto fare un rosato innocuo da vendere insieme alla Cuvée di Isabel. Ma ha detto che non sarebbe stato soddisfacente esteticamente e che avrebbe perso soldi per il vino.

Ha deciso invece di unire il rosato ottenuto da queste uve con il rosato destinato alla Cuvée di Isabel. Sentendo che al vino mancava ancora qualcosa, ha aggiunto del pinot grigio dell’annata 2020, prodotto in stile ramato, in cui il succo e le bucce vengono macerati insieme, aggiungendo consistenza e colore. Le regole federali consentono fino al 15% di una miscela di un’annata diversa da quella indicata.

Il risultato, etichettato come Gris Gris, è delizioso: vivace, piccante, rinfrescante e asciutto, con aromi di frutta ed erbe aromatiche. Comprende uve di McDowell Valley, Anderson Valley ed El Dorado, da cui la denominazione California. Rogers Brandt vende il vino per $ 32 a bottiglia, più o meno l’equivalente di Isabel’s Cuvée nonostante la denominazione.

vinificazione Dati sulla produzione di annate buone e difficili nell’ufficio dell’azienda vinicola Donkey & Goat a Berkeley, in California. (Carolyn Fong/The New York Times)

“Non posso sopravvivere se ho un impatto sul clima e devo designare i vini ‘California’ e venderli per una canzone”, ha detto. “La gente dice: ‘Non è un vigneto designato, dovrebbe essere più economico.’ No, dovrei addebitare di più perché le mie spese sono molto più alte”.

Donkey & Goat, come molte piccole aziende vinicole senza vigneti propri, devono sviluppare partnership con i coltivatori per garantire una fornitura costante di frutta. Questo è doppiamente importante per produttori come Rogers Brandt, che lavora principalmente con vigneti biologici e biodinamici.

Di fronte agli incendi sia nel 2020 che nel 2021, molti produttori di vino hanno salvato i coltivatori o acquistato solo una parte del loro orto. È una situazione difficile per tutti gli interessati, ma Rogers Brandt ha affermato che è fondamentale supportare i coltivatori.

“Non puoi semplicemente comprare uva negli anni buoni”, ha detto. “Non funzionerà per i coltivatori. Per preservare i vigneti e l’agricoltura, bisogna andare avanti”.

Rogers Brandt ha affrontato una situazione leggermente diversa con gli incendi del 2020. Quell’anno, ha raccolto l’uva che si aspettava andasse bene. Solo durante il processo di vinificazione scoprì che erano stati influenzati dal fumo. Ha fatto quello che poteva, anche se i risultati, ha detto, le hanno lasciato il cuore spezzato.

“Ero così devastata”, ha detto. “Non sapevo che avrei avuto i problemi che ho avuto. Era solo reattivo: non c’era creatività nel fare qualcosa di diverso ma delizioso”.

Ha giurato di non essere colta di nuovo alla sprovvista. Nella prima parte del 2021, ha deciso di degustare molti vini naturali, cercando ispirazione per quelli che ha chiamato Plan B Wines se nuovamente confrontati con gli incendi.

vinificazione Tracey Rogers Brandt, direttore generale ed enologo di Donkey & Goat, versa un bicchiere di Skinny Dip, uno dei suoi “vini creativi legati al clima”, presso l’azienda vinicola di Berkeley, in California. (Carolyn Fong/The New York Times)

“Volevo aspettare con impazienza la promessa della nuova annata e la soddisfazione nella creazione di nuovi vini”, ha detto. “Potrebbe non essere quello che mi aspettavo di fare, ma volevo avere quella libertà di giocare e di sentirmi soddisfatto alla fine piuttosto che sentirmi così deluso”.

Gli altri suoi 2021 improvvisati, tutti con la denominazione California, includono Cannonball, un’insolita miscela di carignan e grüner veltliner con cucchiai di chardonnay, grenache blanc e vermentino di Mendocino, Monterey ed El Dorado, luminoso, fruttato e sapido, il tutto unito con un filo di tannino, per $ 36; uno spumante naturale leggero e gradevole a base di Monterey grüner veltliner e chardonnay di Anderson Valley per $ 40; e Skinny Dip, per $ 36, che richiede un po’ di spiegazione.

Dopo aver preparato l’Isabel’s Cuvée, che è andata nel suo Gris Gris, Rogers Brandt ha preso la vinaccia – il residuo di polpa, bucce, steli e semi lasciati dal processo di vinificazione – e l’ha messa in un tino di argilla. Lo ha poi riempito con un rosato di grenache noir di El Dorado e ha lasciato riposare insieme per 12 giorni. Il risultato è stato un rosato scuro, delizioso, luminoso e vivace.

“È stato così bello che lo rifarò”, ha detto. “Durante la vendemmia pensavo di perdere la mia attività. Non sapevo se potevo pagare la mia gente. E adoro questi vini”.

L’esperienza del 2021, ha detto, le ha dato la fiducia per affrontare qualsiasi svolta che il cambiamento climatico porterà sicuramente in futuro.

“Senti, questo non sta andando da nessuna parte”, ha detto. “Abbiamo tutti una crisi esistenziale. Dobbiamo trovare un modo per creare e trovare gioia nel fare vino”.

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