Gli studenti di veterinaria del Minnesota si recano in Grecia per aiutare i gatti randagi

In una villa fuori Atene, c’è un resort dove circa 50 ospiti viziati si rilassano e socializzano, mangiano pasti in comune, si divertono con le attrezzature ricreative, si crogiolano sui balconi baciati dal sole con vista su uliveti e montagne e vengono sterilizzati o castrati.

Gli ospiti sono gatti randagi, radunati dalle strade della città greca e ospitati, nutriti e sterilizzati attraverso un programma di educazione e salvataggio. Questa primavera, alcuni studenti di veterinaria del Minnesota prestano servizio come stagisti nel programma Let’s be SMART (acronimo di Successfully Managing Animal Rights Today).

I gatti selvatici catturati vivono comodamente nel resort – OK, quindi è più un rifugio – ma non sono in gabbia; vagano liberamente per la casa, giocando, rilassandosi o guardando video di gatti su YouTube. Ricevono cure mediche secondo necessità, oltre alla sterilizzazione, quindi vengono dati in adozione o rilasciati in strada, si spera per una vita migliore di prima.

Oltre ai 50 gatti della villa, altri 30 rimangono in una casa adottiva più piccola nelle vicinanze in attesa di essere inviati alle loro famiglie adottive.

Ashley Walker, una studentessa dell’Università del Minnesota College of Veterinary Medicine, ha trascorso un paio di settimane all’inizio dell’anno durante il tirocinio, aiutando con procedure chirurgiche e altri compiti veterinari. Il 29enne originario del Perù, Illinois, che ora vive a St. Paul, è uno dei cinque studenti Uvet che stanno prendendo parte al programma di partnership con Let’s be SMART; gli altri andranno in Grecia a maggio.

Essendo una studentessa del quarto anno destinata a laurearsi questa primavera, Walker ha esperienza in chirurgia ed è stata in grado di eseguire cinque neutri e quattro sterilizzazioni durante la sua visita. Ha anche eseguito vaccinazioni, impiantato microchip e gatti altrimenti preparati per essere adottati.

Gli stagisti nelle prime fasi della loro formazione potrebbero trascorrere del tempo osservando i veterinari, assistendo con i farmaci o monitorando i pazienti. Anche i volontari di tutto il mondo rimangono al rifugio e svolgono compiti non medici come raccogliere le lettiere, dare da mangiare ai gatti e pulire quotidianamente la villa dal pavimento al soffitto.

Walker rimase tra i gatti nell’elegante villa di campagna. “In realtà avevo la mia camera da letto, con alcuni coinquilini – felini, ovviamente.”

gatti ovunque

Atene, come altre città europee, ha molti gatti selvatici che vagano in giro, ha detto Walker.

“Probabilmente sono un po’ di parte, perché li cerco, ma non devi guardare molto attentamente e li vedrai — nei ristoranti che hanno patii all’aperto, in [public spaces near] appartamenti, dove le persone li daranno regolarmente da mangiare”, ha detto.

“La maggioranza di [the] quelli che ho visto erano abbastanza ben curati. Alcuni sono sporchi, altri hanno bisogno di cure mediche, ma in generale, per una popolazione selvaggia, la maggior parte sembrava a posto”.

Contrariamente alla credenza diffusa, alcuni gatti selvatici vanno d’accordo con gli umani. I gattini che trascorrono del tempo con le persone tra le 4 e le 12 settimane di età imparano a essere amichevoli, ha detto Walker. Anche alcuni gatti selvatici più anziani possono gradualmente abituarsi alla compagnia umana.

Ma dopo quella finestra iniziale, molti non si sentono mai a proprio agio con le persone. Quindi, dopo essere stati sterilizzati e aver ricevuto altre cure necessarie, tornano alle loro vite selvagge per le strade, ha detto Walker. Potrebbe sembrare insensibile, ma “è tenerli in una casa, vedere le persone ogni giorno – [an arrangement] è terrificante per loro, davvero nel loro migliore interesse?”

Walker prevede di concentrarsi sulla medicina veterinaria felina, una specialità relativamente nuova. Storicamente, i gatti non sono stati percepiti come animali domestici da tanto tempo quanto i cani, ha detto. Sono stati a lungo considerati animali da lavoro – distanti e distaccati, a differenza dei cani coccolosi – il cui compito era mantenere i fienili e le case libere dai topi. Anche adesso, i gatti non ricevono sempre lo stesso trattamento dei canini.

“In generale [veterinary] pratica, i gatti non ricevono molta attenzione o soddisfano i loro bisogni in modo specifico come la maggior parte dei cani”, ha detto Walker. Nelle cliniche, circondati dall’odore dei cani, “i gatti sono notoriamente più ansiosi e cattivi… alcuni di loro ti lascerà a malapena toccarli.”

Walker è cresciuto in una famiglia con 17 gatti. Ora vive con uno solo, Merlin. Nel bel mezzo di un’intervista, si è fermata per salvare un topo che Merlin aveva catturato nel suo appartamento di St. Paul.

Dare ai randagi una vita più sana

Ci sono circa 100 milioni di cani e gatti randagi in Europa, secondo la European Society of Dog and Animal Welfare. La maggior parte vive nei paesi del sud, dove i climi miti consentono loro di sopravvivere all’aperto tutto l’anno.

I siti web del turismo spesso ritraggono i gatti che vagano per le strade come una caratteristica affascinante di quelle destinazioni di viaggio. Ma gli animali selvatici non vivono necessariamente una vita sana, ha affermato Julie Kelley, fondatrice di Let’s be SMART

I residenti “sono abituati a essere per strada e ci saranno alcune persone che li daranno da mangiare”, ha detto. “Potrebbe essere un po’ barbaro; alcune persone gli lanciano semplicemente cibo per gatti o cibo umano semimangiato. Quando gli animali sono malati – consanguinei, non curati adeguatamente – [residents] penso che il governo entrerà e sistemerà tutto, il che non è il caso”.

Raramente i gatti vengono portati per essere sterilizzati – infatti, alcune persone si oppongono alla sterilizzazione in quanto innaturale, ha detto.

Nato dall’amore per gli animali

Anni fa, Kelley, che ora è co-proprietario di un’impresa edile a New York, ha venduto un’attività di contabilità ad acquirenti greci. Ha iniziato a viaggiare in Grecia nel 1998, si è trasferita lì nel 2005 e un anno dopo ha fondato Let’s be SMART, un’organizzazione no-profit supportata da donazioni.

“Ho sempre amato gli animali, sono cresciuta con gli animali, quindi pensavo, un giorno mi trasferirò qui e salverò i randagi”, ha detto.

Let’s be SMART nasce come programma educativo. Kelley ha tenuto presentazioni nelle scuole ed è stato sorpreso di apprendere quante persone “non avevano idea di quanto fossero fantastici gli animali per le persone, di tutti i vantaggi di prendersi cura di loro, sterilizzarli”.

La parte di salvataggio del programma è iniziata nel 2011. L’organizzazione ha anche allestito aree di alimentazione per i randagi e mostra ai residenti come nutrirli in modo sano. Se ad esempio viene fornito un posto dove mangiare pulito in un condominio, i gatti sterilizzati possono mantenere l’edificio libero da topi e scarafaggi.

Il programma di tirocinio offre agli studenti l’opportunità di condividere informazioni e imparare come altre culture affrontano problemi veterinari, ha affermato Kelley.

“Penso solo che il nostro modello principale è ‘pensare globalmente e agire localmente’ unisca il mondo un po’ di più”, ha detto.

Per Walker, il tirocinio è stata una bella esperienza.

“Lavorare in un altro paese non solo ti dà apprezzamento per ciò che hai, ma anche vedere ciò che hai in comune. Ci preoccupiamo tutti degli animali domestici e vogliamo fare del nostro meglio per loro”, ha detto.

“È semplicemente molto speciale. Qualcosa che sicuramente non dimenticherò.”

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