Questi detenuti costruiscono mobili per persone che escono dai senzatetto | Stile di vita

SAN JOSE — Dopo sette anni di senzatetto e un arresto che lo ha portato dietro le sbarre, Raymond Abels, 50 anni, non si sarebbe mai sognato di essere in grado di aiutare gli altri che lottano per superare la vita per strada.

Nell’ambito di un nuovo programma di formazione professionale per 15 detenuti presso il carcere di Santa Rita nella contea di Alameda, Abels si offre volontario diversi giorni alla settimana mettendo insieme mobili per le persone bisognose. I pezzi finiti – scrivanie, cassettiere, comodini e altro – sono distribuiti dalla Bay Area Furniture Bank alle persone e alle famiglie che stanno uscendo dai senzatetto.

Per Abels, che è in attesa di condanna per furto di auto, la possibilità di fare questo piccolo passo verso la restituzione e dare una svolta alla sua vita è un “piccolo miracolo”. Si emoziona quando ne parla.

“È un grosso problema”, ha detto. “È sicuramente qualcosa di cui avevo bisogno.”

Il carcere di Santa Rita ha avviato il programma sei mesi fa come un modo per interrompere il ciclo di incarcerazione per le persone che tornano direttamente in prigione, a volte solo pochi mesi dopo essere state rilasciate, ha detto Joe Vu, uno dei due vice dello sceriffo che guidano il programma. L’idea è che il volontariato per aiutare la comunità aiuti la salute mentale, l’etica lavorativa e il desiderio di migliorare la propria vita dei detenuti. I partecipanti attualmente costruiscono mobili, lavano auto di proprietà dei lavoratori della contea e si occupano della manutenzione e della pulizia del terreno nella prigione, ma i deputati sperano di espandersi per includere più lavori di volontariato. Il programma può ospitare solo 15 persone ora – tutte volontarie per l’opportunità – ma il vice Lance Thomas stima che ci siano 100 detenuti interessati a partecipare.

Una volta che i detenuti vengono rilasciati, Thomas e Vu continuano a lavorare con loro, aiutandoli a navigare nelle finanze, nella ricerca di lavoro e in altri aspetti difficili del rientro nella società, il tutto con l’obiettivo di ridurre la recidiva.

“Ora, quando verranno rilasciati, non saranno solo ‘ci vediamo dopo, ci vediamo tra sei mesi'”, ha detto Vu.

Il programma di formazione inizia mentre la prigione vacilla per diverse sfide. All’inizio di quest’anno, un giudice federale ha approvato un accordo che costringerà Santa Rita a migliorare la propria assistenza sanitaria mentale sotto la supervisione del tribunale. Una recente causa accusa il personale della prigione di non aver supervisionato adeguatamente l’astinenza dagli oppioidi del detenuto Jonas Park, provocando il suo suicidio. È stata la seconda causa intentata in un mese per le preoccupazioni sulla salute e la sicurezza dei detenuti a Santa Rita.

La partnership con la prigione di Santa Rita arriva anche in un momento chiave per la Bay Area Furniture Bank, un’organizzazione no-profit di South Bay fondata nel 2016 da Ray Piontek. Prima della pandemia, Piontek ha parlato di persone che donano mobili, in particolare hotel che hanno offerto oggetti per interi piani quando sono stati ristrutturati. Quando aveva bisogno di colmare le lacune nelle donazioni, Piontek acquistava articoli all’ingrosso da Wayfair o Ikea e li faceva assemblare da volontari delle scuole locali e di altre organizzazioni.

Ma quando il COVID ha colpito, gli hotel hanno chiuso e annullato i progetti di ristrutturazione, provocando un enorme calo delle donazioni.

“Abbiamo dovuto comprare mobili come un figlio di una pistola”, ha detto Piontek.

E il gruppo aveva meno persone per aiutare a assemblare quei mobili, poiché i timori del virus rendevano i volontari riluttanti ad avventurarsi fuori.

La banca dei mobili serve in media 74 famiglie al mese, assicurandosi che dispongano di mobili essenziali quando vengono spostati fuori strada o fuori da un rifugio e nelle proprie case. Durante i primi sei mesi della pandemia, la domanda di mobili è più che raddoppiata poiché i funzionari si sono precipitati a portare le persone fuori dalle strade, dai rifugi affollati e negli alloggi.

“Entriamo e ci sono i loro vestiti in un sacco della spazzatura e questo è tutto ciò che hanno per riporre i loro vestiti”, ha detto Piontek. “Quante volte abbiamo visto persone che dormivano semplicemente per terra? Se hai intenzione di sederti da qualche parte, sei seduto su una scatola”.

Per James Chantler, 34 anni, l’aiuto della banca di mobili è stato “enorme”. Chantler, un veterano della Marina, viveva in un rifugio per senzatetto finché il mese scorso non ha trovato un appartamento a basso reddito a San Jose. La banca dei mobili gli diede una scrivania, un forno a microonde, un comò, lampade, prodotti per la pulizia, pentole e padelle, lenzuola e altro.

“Ottenere questo è un grande sollievo”, ha detto. “I soldi sono stati davvero scarsi, quindi non ho dovuto spartire le poche risorse che ho su questo genere di cose … Sono solo davvero grato per tutto ciò che mi è stato offerto qui.”

Chantler, che vive con 150 dollari al mese di sussidi governativi, spera di trovare un lavoro part-time e tornare a scuola per diventare una guardia forestale.

In una recente mattina, Abele e molti altri uomini hanno messo insieme dei comodini in un cortile all’aperto a Santa Rita, mentre i colpi dei tiri al bersaglio dei poliziotti si estendono in lontananza.

Abels, che è stato in prigione per due mesi, era un senzatetto dal 2015 quando è stato coinvolto in una relazione tossica ed è precipitato in cattive abitudini e dipendenze che gli sono costate il lavoro come gestore di una caffetteria e il suo condominio di Pleasanton. Viveva in una roulotte sul ciglio della strada a Oakland quando è stato arrestato.

Joseph Sanseverino, 43 anni, è stato rinchiuso a intermittenza dall’età di 13 anni, principalmente per reati di droga. È a Santa Rita ora in attesa di condanna per spaccio di droga federale. Sanseverino è irremovibile, questa sarà la sua ultima volta dietro le sbarre. Il suo lavoro con il programma professionale lo ha aiutato a tenere gli occhi puntati su quell’obiettivo.

“Lavorare per fare questo mi sta aiutando a concentrarmi su ciò che devo fare”, ha detto, “che è lavorare e tenersi impegnato a fare le cose giuste”.

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