Fuori le macchine da stampa: ‘Solo i vestiti sulla schiena’ | A&E







La storica dell’Università di Princeton Laura F. Edwards.

Foto per gentile concessione dell’Università di Princeton.


“Ho iniziato a scrivere questo libro prima di sapere che lo stavo scrivendo”, scrive Laura F. Edwards all’inizio del libro della Oxford University Press appena pubblicato “Only the Clothes on Her Back: Clothing and the Hidden History of Power in the Nineteenth- Century United States” — oggetto della presentazione dell’autore al Labyrinth Books di Princeton martedì 12 aprile alle 18:00

Storica giuridica e membro del dipartimento di storia della Princeton University, Edwards afferma che i tessuti l’hanno sempre attratta, anche mentre faceva ricerche su altri argomenti.

“Ho preso appunti su tutte le questioni relative ai vestiti, ai vestiti e ai relativi accessori, a volte chiedendomi perché ea volte senza accorgermene”, scrive.

Alla fine le informazioni si sono accumulate e alla fine si sono unite per creare lo schema di un libro che “mi ha trovato”.

Le ha anche dato gioia nel condividere “ciò che i tessuti rivelano sulla storia del lungo 19° secolo: la bellezza, la gioia, la saggezza, l’umorismo e la creatività e la resilienza di persone che si sono aggrappate ai sottili filamenti di speranza in un momento difficile della nostra nazione passato.”

Edwards sostiene che la società contemporanea ha “in gran parte dimenticato i principi legali precedentemente associati ai tessuti e come fossero un continuum di principi stabiliti nelle colonie americane nel 18° secolo”.

Mentre i tessuti e l’uso di indumenti per indicare lo stato sociale sono stati un elemento nelle prime civiltà e si sono manifestati in vari modi in varie culture contemporanee, l’esperienza di Edwards si concentra sul 19° secolo, un periodo in cui drammatici cambiamenti sociali, tra cui una brutale guerra civile, dare credito all’affermazione dell’autore secondo cui il 19° secolo fu “lungo”.

Edwards apre il suo libro con la storia di un tentativo della fine del 18° secolo da parte di uno schiavo della Carolina del Sud di fuggire dalla sua situazione travestendosi nei vestiti della sua padrona.

Tentando di nascondersi dietro lo status e il privilegio concessi a chi indossa tali indumenti, lo schiavo stava vivendo l’adagio della vendita che i vestiti fanno la persona.

Sebbene la fuga sia stata un fallimento – in parte perché il fuggitivo aveva escogitato ed eseguito il piano sotto l’influenza di troppo gin – fornisce con successo un’apertura coinvolgente a un argomento coinvolgente.

Edward svela vari fili legali che coinvolgono la proprietà sia degli individui che delle proprietà, con l’enfasi su come il possesso di oggetti tessili costituisse ed esprimesse il significato sociale, specialmente nell’era tra la Rivoluzione e la Guerra Civile.

Per Edwards, i tessuti erano e continuano ad essere “oggetti evocativi” che funzionano come una pelle esterna che “media tra chi li indossa e il mondo che li circonda”.

Inoltre, osserva, lo sforzo per creare i tessuti e inventare e progettare capi ne sottolinea l’importanza sociale. “La bellezza contava”, scrive, “così come il suono della seta frusciante o la sensazione della lana morbida e calda”.

Di conseguenza, Edwards afferma che le persone di quell’epoca farebbero uno sforzo per mettere le mani su “colori, trame e motivi particolari, non solo per contrassegnare il loro status o soddisfare gli standard esterni della moda, ma anche come mezzo di espressione personale e personale compimento.”

Il fatto che le considerazioni legali siano state avanzate è collegato al crescente uso e disponibilità di indumenti che erano meno qualcosa di “necessario e desiderabile” e più un oggetto di valore, un pezzo di proprietà.

“I tessuti erano relativamente durevoli e molto richiesti. Le qualità materiali dei tessuti combinate con i principi legali ad essi collegati per consentirne l’uso come valuta, credito e capitale, tutte componenti cruciali dell’economia in via di sviluppo”.

In altre parole, alcuni tessuti e indumenti erano beni economici legalmente garantiti che facevano parte di un portafoglio finanziario ben diversificato. E le persone acquistavano e immagazzinavano tessuti e stoffe e aspettavano il momento giusto per sfruttare il loro valore.







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Il risultato fu che l’accumulo di tessuti era una componente della creazione di una nuova economia in una nuova nazione. E molti negli Stati Uniti appena coniati, inclusi alcuni schiavi, hanno sfruttato queste nuove opportunità per partecipare alla nuova economia con nuovi scambi.

Tuttavia, Edwards osserva, allo stesso tempo, quando l’estensione dei diritti da parte della nuova nazione sembrava aprire il sistema legale e altre istituzioni di governo ad ampi segmenti della popolazione, le pratiche sociali e legali relative al nuovo uso economico dei tessuti sono state contestate e relazioni consolidate stressate.

“Come mostrano i tessuti”, scrive, “le azioni quotidiane della gente comune hanno avuto profonde implicazioni legali nei decenni tra la Rivoluzione e la Guerra Civile”.

Ma, come suggerisce Edward, faceva parte di un modello preesistente e quell’entusiasmo nazionale nei confronti dei tessuti è stato plasmato dalla lunga storia del commercio internazionale di tessuti, inclusi gli europei che si assicuravano sete e cotoni dall’India, dalla Cina e dal Medio Oriente.

In effetti, osserva Edwards, l’ossessione finanziaria per i tessuti in Europa e nelle colonie americane ha alimentato altre forme di commercio, inclusa la schiavitù.

“I tessili sostengono la tratta degli schiavi”, scrive Edwards. “Gli europei usavano cotoni indiani dai colori vivaci, comunemente chiamati calicos, che erano stati a lungo un punto fermo nei mercati africani, per pagare le persone in cattività il cui lavoro forzato consentiva lo sfruttamento delle risorse in altre parti degli americani”.

La creazione di piantagioni, miniere e fattorie americane e la loro gente che aveva bisogno di vestiti e la loro capacità di produrre beni commerciali, compresi i materiali in tessuto, furono un vantaggio per i mercanti europei.

Per dimostrare il punto e per mostrare le sue capacità di ricerca, Edwards riferisce che tra il 1785 e il 1789 i mercanti spagnoli esportarono 4.704.948 iarde di calicò nelle Americhe. Abbastanza, dice, che “si estenderebbe dall’odierna New York City a San Francisco”. E abbastanza per invogliare i lettori a saperne di più.

“Solo i vestiti sulla schiena: abbigliamento e la storia nascosta del potere negli Stati Uniti del diciannovesimo secolo” di Laura F. Edwards, $ 34,95, 456 pagine, Oxford University Press.

L’autrice Laura Edwards discute il libro con la professoressa di storia di Princeton Margot Canaday, Labyrinth Books, 122 Nassau Street, Princeton. Martedì 12 aprile, 18:00 Gratuito. Diretta disponibile. www.labyrinthbooks.com.

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