Nel romanzo di viaggi nel tempo “Atomic Anna”, tre donne tentano di prevenire il disastro di Chernobyl

Quando il viaggio immaginario nel tempo è fatto bene – pensa al classico “Time and Again” di Jack Finney o al “22/11/63” di Stephen King – è difficile resistere. C’è il fascino di migliorare la storia (la tua o quella del mondo) e la tensione intrinseca delle conseguenze non intenzionali. Qualsiasi evento che modifichi, non importa quanto piccolo, è un domino pronto a toccare il prossimo evento e il prossimo.

“Atomic Anna”, il secondo romanzo di Rachel Barenbaum (in uscita ora), viaggia nel tempo nel modo giusto.

Barenbaum, che vive a Brookline, non sembra fare niente di piccolo. Ha più lauree ad Harvard (in economia, letteratura e filosofia), è stata una manager di hedge fund prima di dedicarsi alla narrativa e ha scritto per pubblicazioni tra cui la Los Angeles Review of Books e Literary Hub. Conduce anche il podcast “Debut Spotlight”, dove intervista gli autori sul loro nuovo lavoro.

Rachel Barenbaum (per gentile concessione di Alberto Paniagua)

Con “Atomic Anna”, Barenbaum ha creato una saga che riesce ad essere sia travolgente che avvincente. Si tratta principalmente di tre donne: Anna, una fisica atomica; sua figlia Molly, fumettista; e la figlia di Molly Raisa, un genio della matematica. La loro storia complessiva comprende una storia di immigrati e una storia d’amore; il potere distruttivo dei segreti di famiglia e il potere rigenerativo dell’amicizia. Questi sono tutti cinti di una fisica complessa, che Barenbaum descrive in una prosa tanto elegante quanto accessibile.

“Atomic Anna” si apre nell’aprile del 1986, la notte del disastro nucleare di Chernobyl. Qui, “si apre” sembra più appropriato di “inizia”, ​​perché la prima pagina del libro ti porta direttamente all’azione continua.

Al momento dell’esplosione e del tracollo di Chernobyl, l’ormai anziana Anna è nel suo appartamento nella vicina Pripyat, con in mano un piccolo amplificatore che ha progettato per controllare le onde elettromagnetiche. La massiccia reazione nucleare la fa saltare nel tempo.

Anna atterra qualche anno nel futuro, l’8 dicembre 1992, in una stazione di ricerca scientifica sul monte Aragats in Armenia. All’interno dell’edificio c’è sua figlia Molly, che Anna non vede da quando Molly era una bambina negli anni ’50. Molly è stata uccisa e dice ad Anna “La reazione ha causato il salto. Siamo fuori tempo”. Poco dopo, Anna viene riportata indietro nel 1986 e nel suo appartamento, dove ora tiene il suo amplificatore con le mani bruciate.

Sebbene il suo viaggio nel tempo sia stato inaspettato, Anna non è completamente sorpresa. Da sola, Anna ha lavorato per decenni al puzzle del viaggio nel tempo, sin da quando era una giovane fisica sovietica negli anni ’30. Si convinse di poter “trovare un modo per usare le onde elettromagnetiche per accedere alle increspature nello spazio-tempo, per piegare il tempo”.

Anna ha bisogno di scoprire perché è stata trascinata nel 1992 e nella figlia perduta. Sa anche che, in quanto leader della squadra che ha costruito Chernobyl, sarà incolpata per il tracollo. Parte in segreto per recarsi sul Monte Aragats, per trovare risposte sulla figlia perduta e altro ancora su Chernobyl.

All’inizio degli anni ’50, Anna aveva aiutato la sua migliore amica Yulia e suo marito Lazar a fuggire in America e allevare la piccola Molly di Anna come loro, per darle una vita più grande di quella che avrebbe avuto in Unione Sovietica. Cresciuta nell’affiatato quartiere di Little Russia a Filadelfia, Molly ricorda che i suoi genitori adottivi leggevano la rivista Life “come una serie di istruzioni su ciò che gli americani avrebbero dovuto pensare e fare”.

Negli anni ’60, l’adolescente Molly si scontra con Yulia e Lazar su qualsiasi cosa, dai vestiti ai compiti. Artista di talento, Molly vuole raccontare storie attraverso i fumetti, un mondo “dominato da personaggi, forme e sentimenti”. Crea la sua serie di fumetti, “Atomic Anna”. Il personaggio del titolo, basato sulla sua madre biologica, guida un trio di supereroi tutte donne che combattono i cattivi in ​​una catena montuosa innevata. Eppure, Molly si chiede sempre se Anna nella vita reale abbia usato il suo intelletto per il bene o il male in Russia; Yulia e Lazar condividono con lei poco della loro vita passata.

Anna ora può saltare a momenti specifici negli anni ’70 e ’80, il tutto con l’obiettivo di riparare Chernobyl e riparare la sua famiglia. C’è molto da sistemare. Negli anni ’70, Molly ha una relazione disastrosa con Viktor, uno spacciatore locale, e con lui precipita in una spirale di alcol e pillole. Quando Molly ha la figlia Raisa, è una madre negligente, nella migliore delle ipotesi.

La copertina del romanzo di Rachel Barenbaum

Fortunatamente, Raisa è straordinariamente autosufficiente, oltrepassando la madre addormentata per andare alle elementari ogni giorno. Raisa condivide anche l’abilità scientifica di sua nonna, e poi alcune. Si insegna da sé dai libri di biblioteca presi in prestito o rubati (i numerici “simboli e diagrammi erano le cose più belle che avesse mai visto, e sapeva di dover trovare un modo per capirle”).

Ancora più fortunata, Raisa di tanto in tanto fa apparire nella sua vita qualcuno che la aiuta a metterla su un percorso più ampio e più sicuro; questi includono un insegnante attento e attento e un ragazzo la cui famiglia è fuggita da Chernobyl e si è stabilita in una casa nella strada di Raisa. Quando Raisa va al liceo, i suoi talenti in matematica superano persino i libri di testo del college. Almeno, questa è una delle linee temporali di Raisa.

Alla stazione scientifica sul Monte Aragats negli anni ’80, Molly racconta i miglioramenti di Anna sull’amplificatore creando problemi fuori tempo di “Atomic Anna”. Con ogni salto temporale, Anna impara di più sui principi e sui pericoli del viaggio nel tempo. Anna può rimanere in una destinazione temporale solo per due ore (il che aiuta anche a mantenere tesa la storia). Può saltare a un anno particolare non più di due volte; dopodiché, le increspature diventano troppo piatte per entrare. Quando è nel tempo di destinazione, Anna non può essere troppo vicina al suo sé passato; la vicinanza fa sì che il suo sé attuale soffra di mal di testa e altri dolori.

Il viaggio nel tempo ha un impatto sulla mente e sul corpo; Anna non sa quanti altri salti sarà abbastanza forte da fare. Se può cambiare solo una cosa, la sua famiglia o Chernobyl, come sceglie? In modi diversi nel corso di questo romanzo, Barenbaum pone versioni di questa domanda a ciascuno dei personaggi principali: come fai a decidere cosa è più importante per te?

I salti temporali fanno avanzare la storia generale anche se ogni volta che salta altera la storia di un individuo. Ciò creerebbe confusione se non fosse per le capacità narrative di Barenbaum e il modo in cui ha strutturato il libro. Ogni capitolo ha il nome del personaggio dalla cui prospettiva è scritto quel capitolo e include anche la data e il luogo dell’azione.

Anche senza l’abbagliante viaggio nel tempo, questi personaggi e queste trame sarebbero avvincenti. Con esso, stanno travolgendo.

Nei ringraziamenti del libro, Barenbaum osserva che la sua ispirazione per “Atomic Anna” è stata un articolo del New York Times del 2020 su una “stazione di ricerca sui raggi cosmici nella vita reale sul Monte Aragats”. Innumerevoli persone leggono quell’articolo. Solo Barenbaum l’ha usato come trampolino di lancio per creare un romanzo multidimensionale e splendidamente realizzato.

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