Celebrità: le scimmie vicino all’aeroporto della Florida deliziano i visitatori | stile di vita

DANIA BEACH, Fla. – Mentre gli aerei di linea in partenza ruggivano sopra di loro, un pomeriggio recente una scimmia cercopiteco anziana è passata in motorino su un ramo di mangrovie nei boschi in cui abita vicino a un aeroporto del sud della Florida, con il suo ego ferito.

Mikey, come viene chiamato dai suoi osservatori umani, è stato a lungo il maschio alfa rilassato di una truppa di scimmie che governa questo tratto di terra, nascosto da una pista trafficata all’aeroporto internazionale di Fort Lauderdale-Hollywood. Ma questo giorno ha perso quando è stato sfidato da un giovane esuberante chiamato Spike. Mikey è scappato urlando e ora fissava cupamente gli umani che lo guardavano da 15 piedi di distanza.

“Hai avuto una brutta giornata?” chiede Deborah “Missy” Williams, una professoressa di scienze della Lynn University che studia la truppa e altri nelle vicinanze dal 2014. È anche fondatrice del Dania Beach Vervet Project, che cerca di preservare questa colonia unica. “Ti lasceremo in pace così potrai riflettere.”

Gli Stati Uniti non hanno scimmie autoctone, ma i piccoli cercopitechi vagano per Dania Beach dalla fine degli anni ’40 dopo che una dozzina di esemplari portati dall’Africa occidentale è fuggita da un allevamento e da uno zoo lungo la strada ormai chiusi. Oggi, 40 discendenti sono suddivisi in quattro truppe che vivono entro 1.500 acri intorno all’aeroporto. La Florida ha anche alcune colonie di macachi fuggiti e scimmie scoiattolo.

I funzionari della fauna selvatica della Florida spesso uccidono specie invasive per proteggere gli animali nativi. Ma tollerano i cercopitechi, se stanno fermi. Le scimmie sono celebrità locali, i loro lavori sono dettagliati da TV e giornali e visitatori popolari con i lavoratori nelle vicinanze, che le danno da mangiare nonostante i segnali che dicono che è illegale.

“I miei amici mi dicono, ‘Hai delle scimmie al lavoro?'”, ha riso Harlen Caldera, addetta al parcheggio dell’aeroporto, mentre dava loro uvetta e noci. Alcuni mangiarono dalla sua mano, mentre altri strapparono il cibo che spargeva.

I viaggiatori sono spesso sorpresi di vedere le scimmie. Squittiscono di gioia e afferrano i cellulari, sperando in foto. I cercopitechi sono grigi e neri con una sfumatura verdastra, aiutandoli a mimetizzarsi tra gli alberi. I maschi crescono tipicamente fino a 2 piedi e 15 libbre; le femmine raggiungono i 18 pollici e 10 libbre. Vivono circa 20 anni.

Caldera e i suoi colleghi sono protettivi nei confronti delle scimmie, che non hanno paura degli umani, assicurandosi che nessuno cerchi di catturarli o danneggiarli. “Non sai mai cosa faranno le persone”, ha detto.

L’ingresso ai 16 acri governati da Mikey, la matriarca, Biancaneve e la loro truppa è sul retro del parcheggio, sigillato da una recinzione chiusa a chiave. Gli alberi di mangrovie sono fitti e il sentiero fangoso, tranne dove è coperto da acque poco profonde.

Williams iniziò a studiare le scimmie mentre svolgeva un dottorato alla Florida Atlantic University e rimase. Mentre lei e i suoi ospiti si inoltravano più in profondità nei terreni delle scimmie un recente pomeriggio, la truppa di 16 membri si è avvicinata. La colonia vive di ragni, formiche, lucertole, semi e fiori, quando non scrocca le persone sul cibo.

“Imparano rapidamente ad adattarsi a una dieta umana: amano le cose zuccherate e quelle salate”, ha detto Williams, osservando che tollerano molto bene il cibo umano.

In Africa, i cercopitechi vengono mangiati da leopardi, aquile e serpenti. Ma in Florida i pericoli sono al di fuori delle mangrovie, per lo più automobili e cacciatori di pelli, che le vendono come animali domestici.

A causa della loro piccola popolazione, Williams teme che la consanguineità danneggerà la salute delle scimmie. In Africa, i maschi di cercopiteco lasciano la loro truppa natale quando raggiungono la maturità sessuale a 5 anni e si uniscono a un’altra. Si spostano di nuovo ogni pochi anni. Con solo quattro truppe locali, non c’è abbastanza rotazione tra i maschi, rendendo piccolo il pool genetico.

Poiché le scimmie sono una specie invasiva, la Florida pone rigide restrizioni su come il gruppo di Williams può aiutarle. Le scimmie intrappolate non possono essere rilasciate: devono essere soppresse o messe in cattività.

Poiché Williams non crede che le scimmie debbano essere animali domestici, non cerca cure veterinarie per scimmie gravemente ferite e malate, sperando che la natura le guarisca. Ma il suo gruppo sta costruendo un recinto per i cercopitechi catturati per essere curati o perché si sono allontanati troppo.

In definitiva, Williams vuole che la Florida consenta il rilascio dei cercopitechi catturati. A differenza dei pitoni birmani, delle iguane e di altre specie invasive, sostiene, la colonia non danneggia l’ambiente.

“Le vite delle scimmie contano indipendentemente dal fatto che siano non autoctone o native”, ha detto. “Tutte le opzioni dovrebbero essere esaurite per evitare l’eutanasia”. I suoi modelli mostrano che, senza cambiamenti, la colonia morirà entro 50 anni.

La Florida Fish and Wildlife Conservation Commission ha risposto che mentre la colonia può rimanere, non si possono fare eccezioni che consentono il rilascio delle scimmie dopo la cattura perché i loro effetti sull’ecosistema “non sono ben compresi”.

“C’è anche un rischio intrinseco di lesioni quando si maneggia la fauna selvatica. Le scimmie possono agire in modo difensivo e possono mordere o graffiare. I mammiferi, comprese le scimmie cercopiteco, possono ospitare malattie trasmissibili all’uomo, compresa la rabbia”, si legge nella nota.

Con l’approssimarsi dell’oscurità, la truppa si è spostata dalle mangrovie al parcheggio dell’aeroporto. È ora di cena e ci sono semi da cogliere e dolcetti dei lavoratori da prendere. Alcuni giocavano mentre altri si pulivano a vicenda. Spike e Mikey litigarono di nuovo prima che l’ammonimento di Williams li separasse. L’anziano re e il suo aspirante erede si sedettero quindi a piedi divaricati, osservandosi con cautela.

Presto sazi, le scimmie si arrampicarono di nuovo sui loro alberi per trascorrere un’altra notte nel loro regno inaspettato, senza prestare attenzione ai rumorosi uccelli metallici che volavano sopra.

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